Accelerate Customs Reform

2006-10-30 14:31:50    博士教育网  
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      International  pivotal  ports  refer  to  those  major  ports  that  are  located  on  major  international  shipping  routes  and  are  noted  for  high  efficiency,  low  cost  and  large  freight-handling  capacities.  One  important  feature  of  such  ports  is  that  the  volumes  of  international  transit  freight  they  handle  are  large  and  account  for  a  high  proportion  of  all  the  freight  they  handle.  At  a  time  when  economic  globalization  is  constantly  deepening,  international  pivotal  ports  are  playing  an  increasingly  important  role  in  enhancing  the  international  competitiveness  of  a  regional  economy.  Therefore,  the  governments  of  some  countries  and  regions  have  taken  effective  measures  to  develop  their  international  pivotal  ports.  In  East  Asia,  Hong  Kong,  Singapore,  Pusan  and  Kaohsiung  have  become  the  world''s  four  largest  container  ports.  Besides,  competition  is  also  very  intense  among  other  major  ports  in  East  Asia.

      In  the  past  two  decades  of  reform  and  opening  up,  China  has  become  the  sixth  largest  trade  country  in  the  world.  Accordingly,  its  ports  also  scored  tangible  development.  As  the  development  of  China''s  ports  is  mainly  attributed  to  the  development  of  its  own  trade,  they  have  not  become  international  pivotal  ports.  One  striking  feature  is  that  international  transit  freight  still  accounts  for  a  very  low  proportion  of  the  freight  handled  by  Chinese  ports.  International  transit  freight  through  Hong  Kong,  Singapore  and  Kaohsiung  respectively  accounts  for  40  percent,  70  percent  and  70  percent  of  the  total  volumes  of  freight  they  handle.  On  the  other  hand,  international  transit  business  accounts  for  only  0.65  percent  of  the  Yantian  Port  in  Shenzhen.  Therefore,  in  face  of  an  increasingly  intense  international  competition,  developing  international  pivotal  ports  is  of  strategic  importance  to  China.

      First,  developing  international  pivotal  ports  is  a  requirement  of  increasing  China''s  export  competitiveness.  China  has  become  the  world''s  sixth  largest  export  country,  and  the  competitive  advantage  in  cost  and  price  will  continue  to  be  the  main  competitiveness  of  China''s  export  for  a  considerably  long  period  of  time  to  come.  And  higher  efficiency  of  port  handling  constitutes  an  important  part  of  the  lower  cost  of  export  products.  Investigations  indicate  that  Yantian  Port  was  mainly  selected  as  the  port  of  exit  for  the  containers  in  the  region  of  the  Pearl  River  delta,  with  the  cost  for  each  container  lowering  more  than  200  U.S.  dollars  than  selecting  Hong  Kong  as  the  port  of  exit.  Therefore,  it  helps  increase  the  competitiveness  of  China''s  export  products.  However,  as  the  efficiency  of  domestic  ports  in  customs  clearance  is  not  high,  many  enterprises  still  choose  to  export  directly  through  Hong  Kong.  In  addition,  as  most  of  this  region''s  export  is  in  the  form  of  processing  trade,  the  cost  of  import  has  a  direct  impact  on  the  competitiveness  of  export.  When  85-90  percent  of  Guangdong''s  import  is  through  Hong  Kong,  higher  import  cost  also  weakens  the  competitiveness  of  the  region''s  export.  In  addition,  the  imbalance  in  import  and  export  has  led  to  a  serious  imbalance  in  the  ratio  of  light  and  heavy  containers.  Besides,  because  of  the  small  amount  of  international  transit  business,  the  cargos  exported  through  these  ports  have  to  wait  longer  and  thus  bear  higher  costs.  This  is  also  unfavorable  for  increasing  the  competitiveness  of  China''s  export.  So  if  China  can  develop  two  international  pivotal  ports  respectively  in  the  two  regions  of  the  Yangtze  River  delta  and  the  Pearl  River  delta,  the  competitiveness  of  its  export  will  be  further  increased.

      Second,  developing  international  pivotal  ports  is  a  requirement  for  improving  the  attraction  of  foreign  investment.  China  has  been  selected  by  international  investors  as  an  important  manufacturing  base  for  export  products.  The  export  of  foreign-invested  enterprises  is  already  accounting  for  about  half  of  China''s  total  export.  At  present,  the  efficiency  of  customs  clearance  has  become  an  important  aspect  when  foreign  businessmen  evaluate  China''s  investment  environment.  Many  foreign-invested  enterprises  are  unhappy  about  the  existing  efficiency  of  China''s  customs  clearance.  Recently,  Shanghai  carried  out  a  experiment  reform  called  "great  customs  clearance".  As  a  result  of  the  experiment,  the  efficiency  of  customs  clearance  for  air  freight  improved  greatly.  Many  large  transnational  corporations,  such  as  Intel,  indicated  that  they  would  not  only  expand  their  production  investment  in  Shanghai,  but  also  move  their  research  and  development  activities  to  Shanghai.  If  China  can  reform  its  customs  clearance  system  and  establish  international  pivotal  ports,  such  measures  will  definitely  improve  the  country''s  appeal  to  foreign  investors.

      Third,  developing  international  pivotal  ports  is  a  requirement  for  increasing  the  added  value  of  China''s  processing  trade.  The  export  of  the  processing  trade  has  already  accounted  for  more  than  half  of  China''s  total  export,  and  increasing  the  added  value  of  the  processing  trade  is  an  important  way  to  further  increase  the  contribution  of  the  processing  trade  to  the  national  economy.  In  recent  years,  thanks  to  the  mass  transfer  of  the  1T  and  other  manufacturing  industries  to  China,  electromechanical  products  manufacturing  has  become  the  fast-growing  and  largest  sector  in  the  export  of  China''s  processing  trade.  Unlike  the  traditional  labor-intensive  products,  the  processing  trade  of  electromechanical  products  has  some  unique  features,  such  as  "zero  inventory  for  production,  globalization  of  procurement  and  networking  ordering".  These  have  put  forward  higher  requirements  for  the  efficiency  and  cost  of  customs  clearance  and  transport.  At  present,  the  low  efficiency  of  China''s  customs  clearance  has  affected  the  processing  enterprises  to  produce  high-end  products.  Therefore,  reforming  the  customs  clearance  system  and  developing  international  pivotal  ports  will  help  increase  the  added  value  of  China''s  processing  trade.

      Fourth,  developing  international  pivotal  ports  is  a  requirement  for  developing  modem  distribution  and  strengthening  China''s  status  as  the  world''s  manufacturing  base.  As  China''s  status  in  the  international  manufacturing  division  of  labor  has  drastically  elevated,  the  industrial  chain  of  the  country''s  foreign  trade  has  been  extending  not  only  to  the  upper  stream  but  also  to  the  downstream  services.  To  further  reduce  costs,  some  well-known  international  retail  enterprises  are  planning  to  establish  goods  distribution  centers  at  the  ports  close  to  China''s  main  export  bases.  For  example,  Val-Mart  plans  to  establish  a  procurement  and  distribution  center  in  Shenzhen  for  procurement,  classified  packaging,  container  grouping  and  delivery.  Its  annual  procurement  is  expected  to  reach  2  billion  U.S.  dollars.  This  will  not  only  promote  the  development  of  China''s  modem  distribution,  but  also  further  spur  export  and  strengthen  China''s  status  as  the  world''s  manufacturing  base.  However,  the  existing  customs  clearance  system  is  inconsistent  with  the  requirement  for  developing  international  distribution  centers.

    II.  The  Customs  Clearance  System  is  the  Main  Factor  Restraining  the  Development  of  International  Pivotal  Ports.

      After  more  than  two  decades  of  reform  and  opening  up,  China  has  already  had  the  basic  conditions  for  the  development  of  international  pivotal  ports.  First,  the  coastal  cities  in  east  China  are  all  on  the  major  international  shipping  routes  in  western  Pacific  and  have  an  enormous  amount  of  goods  for  international  distribution.  Statistics  indicated  that  in  2000,  the  containers  handled  in  East  Asia  accounted  for  50  percent  of  the  world''s  total.  Therefore,  there  is  a  great  potential  for  the  ports  in  east  and  southeast  China  to  develop  international  transit  business.  Second,  China''s  ports  handle  a  tremendous  amount  of  international  trade.  China  is  already  the  world''s  sixth  largest  international  trade  entity.  As  its  export  products  are  mostly  low-priced  products,  the  amount  of  goods  could  be  even  higher  in  international  rankings.  Besides,  China''s  international  trade  is  mainly  concentrated  in  the  regions  of  the  Yangtze  River  delta  and  the  Pearl  River  delta.  Third,  China  has  come  a  long  way  in  improving  its  port  infrastructure  and  management.  Thanks  to  government  investment  and  foreign  investment,  China''s  port  infrastructure  has  improved  drastically.  The  ports  of  Shanghai  and  Shenzhen  can  not  only  meet  the  demand  of  the  country''s  own  foreign  trade,  but  also  has  capacities  to  develop  international  transit  business.  Port  management  has  also  drastically  improved.  For  example,  the  Yantian  Port  in  Shenzhen  is  invested  and  managed  by  the  Hehuang  Group,  and  its  port  management  has  reached  the  international  standard.  In  2001,  China''s  Shanghai  Port  and  Shenzhen  Port  respectively  ranked  the  fifth  and  eighth  among  the  world''s  largest  container  ports.

      However,  China  has  no  international  pivotal  ports  yet.  This  is  primarily  because  the  customs  clearance  system  of  China''s  ports  is  backward  and  the  efficiency  of  customs  clearance  is  low  compared  with  the  highly  competitive  international  pivotal  ports  in  China''s  neighboring  regions.  This  has  prevented  Chinese  ports  from  becoming  international  pivotal  ports.  It  is  true  that  China''s  departments  in  charge  of  customs,  ports,  inspection  and  quarantine  and  frontier  defense  have  all  carried  out  reforms  of  the  customs  clearance  system  and  scored  marked  achievements.  But  compared  with  the  port  management  efficiency  of  the  competitors  in  China''s  neighboring  regions,  our  own  port  management  system  is  still  very  backward.

      First,  inter-departmental  coordination  needs  to  be  strengthened.  Freight  customs  clearance  involves  many  departments,  such  as  customs,  inspection  and  quarantine,  frontier  defense,  port  affairs  and  port  management.  It  is  a  systematic  project.  Although  different  departments  all  carried  out  reforms  and  scored  marked  achievements,  the  lack  of  coordination  between  different  departments  arising  from  the  lack  of  a  strong  and  unified  leadership  and  coordination  has  affected  the  overall  improvement  of  the  efficiency  of  supervision  and  management.  For  example,  repeated  opening  and  inspections  of  containers  still  occur  in  different  departments  of  the  ports.  The  city  of  Shanghai  introduced  a  "freight  by  air"  customs  clearance  for  49  large  transnational  corporations  such  as  Intel  and  JVC  located  in  the  Waigaoqiao  Bonded  Area.  The  time  required  for  customs  clearance  has  been  shortened  to  six  hours  from  the  original  96  hours.  This  is  an  indication  that  China''s  existing  customs  clearance  system  has  a  large  room  for  improvement.

      Second,  the  backward  management  concept,  procedure  and  method  have  all  contributed  to  inefficient  customs  clearance.  Regarding  management  concept,  the  prevailing  international  practice  is  to  adopt  the  method  of  risk  analysis  and  carry  out  selected  inspections.  The  China  Customs,  however,  emphasizes  overall  inspections,  which  leads  to  a  high  proportion  of  inspections.  In  procedure,  the  examination  and
    inspection  have  been  mostly  done  at  the  ports,  which  seriously  burdens  the  ports  and  makes  them  difficult  to  improve  efficiency.  The  import  and  export  enterprises  must  submit  written  declaration  to  the  port  customs,  and  the  port  customs  must  examine  and  verify  the  written  declarations  before  handling  the  relevant  formalities,  carrying  out  inspections  and  releasing.  In  transit  business,  the  customs  requests  that  the  cargos  must  be  shipped  to  the  customs  houses  in  charge,  and  be  examined  and  verified  by  the  customs  houses  in  charge  before  they  are  released.  In  fact,  the  port  authorities  not  only  accept  the  declarations  and  examine  and  verify  them,  but  also  carry  out  the  actual  work  of  supervision,  control,  inspection  and  release.  With  so  many  operating  links,  so  complicated  formalities  and  repeated  inspections,  the  customs  clearance  can  in  no  way  be  fast.  The  stipulations  of  the  authorities  on  control  procedures  are  too  vague  and  lack  specific  details,  which  also  leaves  too  much  room  for  the  enforcement  personnel  to  maneuver.  In  addition,  the  strictness  of  inspection  also  differs  from  one  place  to  another.  Although  some  customs  houses  have  established  e-customs  systems,  they  still  request  the  enterprises  to  submit  declarations  in  both  electronic  and  written  forms.  This  stipulation  increases  the  workload  instead  of  increasing  efficiency.  The  authorities  observe  an  eight-hour  working  schedule  from  9:00  a.m.  to  5:00  p.m.,  which  is  grossly  unsuitable  for  the  24-hour  operations  of  the  ports.  All  these  problems  have  led  to  a  low  efficiency  of  customs  clearance  at  China''s  ports.  The  enterprises  in  Shenzhen  report  that  importing  or  exporting  goods  through  Hong  Kong  via  land  ports  can  be  completed  within  one  day  because  a  centralized  customs  declaration  is  enforced  there.  If  the  import  and  export  are  made  through  Chinese  seaports  instead,  import  will  require  3-6  days  and  export  1-3  days  to  complete.

      Third,  the  control  system  for  transit  freight  does  not  conform  to  the  prevailing  international  practices  and  therefore  seriously  impedes  international  transit  business.  According  to  world-famous  shipping  companies,  a  system  of  filing  declarations  for  record  is  used  internationally  for  international  transit  containers,  which  means  that  while  declarations  are  filed,  the  goods  can  be  loaded.  Normally,  the  transit  formalities  can  be  completed  within  24  hours.  At  some  ports,  the  goods  can  be  unloaded  and  loaded  instantly  so  that  transit  can  be  instantly  completed.  At  China''s  ports,  however,  the  procedures  for  the  control  of  international  transit  freight  are  similar  to  those  for  import  and  export  cargos.  They  must  submit  declarations  for  entry  and  for  exit,  and  the  transit  formalities  normally  require  48  hours  to  complete,  which  makes  instant  transit  totally  impossible.  Therefore,  some  large  shipping  companies  carry  out  their  transit  operations  mainly  through  Hong  Kong,  Singapore  or  other  ports  in  East  Asia,  instead  of  the  ports  of  the  Chinese  mainland.

      Fourth,  the  control  system  for  the  bonded  areas  is  not  conducive  to  the  development  of  international  distribution.  The  pivotal  function  of  modem  distribution  is  also  one  of  the  important  functions  of  international  pivotal  ports.  With  China''s  export  expanding,  some  large  transnational  corporations  begin  planning  to  carry  out  procurement,  classified  packaging,  container  grouping,  storage  and  distribution  in  the  bonded  areas  close  to  some  ports.  This  service  extension  will  greatly  increase  the  added  value  of  China''s  manufacturing  industry.  But  the  existing  policies  and  control  system  for  the  bonded  areas  have  restricted  the  development  of  international  distribution.  For  example,  the  transnational  corporations  hope  to  send  the  goods  they  procure  in  China  to  the  bonded  areas  for  centralized  classified  packaging  and  container  grouping  before  they  are  shipped  to  the  target  markets.  But  the  existing  stipulations  provide  that  the  goods  exported  to  the  bonded  areas  are  not  deemed  to  have  left  the  frontier  and  therefore  cannot  claim  export  tax  rebate.

    III.  Policy  Suggestions

      First,  the  "great  customs  clearance"  experiment  on  system  reform  should  be  introduced  to  serve  the  goal  of  establishing  international  pivotal  ports.  In  light  of  the  global  shipping  pattern,  it  is  feasible  for  China  to  develop  two  major  international  pivotal  ports  respectively  in  the  Yangtze  River  delta  and  the  Pearl  River  delta.  Therefore,  we  suggest  that  the  ports  with  great  potential  in  these  two  regions  should  be  selected  for  the  "great  customs  clearance"  system  reform  experiment.  The  basic  principles  for  the  reform  of  customs  clearance  operations  should  be  integralized,  informationized,  standardized  and  specialized.  A  comprehensive  and  systematic  reform  should  be  carried  out  in  the  procedures  of  customs  clearance,  the  operating  methods  and  the  methods  to  realize  functional  management.  At  the  same  time,  a  new  unified  and  standardized  business  management  system  should  be  established  and  a  new  management  model  should  be  created  to  fundamentally  enhance  the  efficiency  of  customs  clearance  system  and  competence  of  law  enforcement.  This  will  minimize  the  management  risks  and  integrity  risks  and  promote  the  modernization  process  of  the  port  control  system  so  as  to  meet  the  requirements  of  China''s  economic  development  and  its  participation  in  economic  globalization.

      Second,  the  relationship  between  the  "protecting  the  country"  and  "service  and  development"  should  be  correctly  handled.  Protecting  the  country  is  not  the  goal.  The  final  goal  is  economic  development.  If  the  customs  control  system  is  too  loose,  there  will  be  rampant  smuggling  and  free  flow  of  counterfeiting  commodities.  This  is  harmful  to  economic  development.  If  the  customs  control  is  unscientific  and  inefficient  or  too  strict,  China  can  also  miss  the  development  opportunities  in  a  situation  of  economic  globalization.  This  is  equally  harmful  to  economic  development.  Therefore,  it  is  necessary  to  correctly  understand  the  relations &nbs

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