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Root Causes of Continuous Price Decline And Policy
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2006-10-30 14:31:48    博士教育网  
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    Table  1  Main  Price  Changes  in  January-May  2002  (%)


    Month  Jan  Feb  Mar  Apr  May  
    Consumer  prices  nationwide  Over  a  year  earlier  -1.0  0.0  -0.8  -1.3-1.1  
    Over  preceding  month  0.3  1.1  -1.3  -0.3  
    Accumulated  -1.0  -0.5  -0.6  -0.7-0.8  
    Producer  prices  of  industrial  products  Over  a  year  earlier  -4.2  -4.2  -4.0  -3.1  
    Prices  of  capital  goods  Over  a  year  earlier  -5.0  -4.7  -4.5  -3.4  
    Import  prices  of  raw  materials  Over  a  year  earlier  -4.8  -4.6  -4.7  -3.8  

      (2)  Direct  causes  of  price  declines

      1.  The  price-pulling  factors  have  weakened.  In  recent  years,  the  government  adjustment  of  the  prices  for  some  commodities  and  services  has  been  the  main  force  pulling  up  the  prices.  In  2001,  for  example,  some  regions  raised  the  tuition  fees,  housing  rent,  the  price  of  water  for  civilian  use  and  other  charges,  thus  forced  the  price  indexes  for  the  category  of  education,  culture  and  entertainment  and  for  the  category  of  housing  to  rise  by  6.6  percent  and  1.2  percent  respectively  over  the  same  period  of  the  year  before.  In  2002,  the  central  and  local  governments  at  various  levels  strengthened  the  regulation  and  control  over  the  prices  of  the  monopoly  commodities  and  services,  and  improved  the  government  pricing  mechanism.  As  a  result,  policy-oriented  price  adjustments  covered  less  items  and  the  government  ability  to  raise  prices  was  weakened.  At  the  same  time,  personal  housing  rents  reduced  after  the  housing  reform,  and  the  interest  rate  of  housing  loans  was  lower.  From  January  to  April,  the  prices  of  the  above  two  items  rose  by  0.6  percent  and  0.2  percent  over  the  same  period  of  last  year,  with  their  range  of  price  rise  being  respectively  6.0  and  1.0  percentage  points  lower.  Obviously,  their  ability  to  pull  prices  up  has  weakened.

      2.  The  price-stabilizing  factors  have  undergone  changes.  In  2001,  grain  prices  began  a  recovery  rise  of  1.5  percent  (national  retail  price  index),  thus  bringing  an  end  to  the  continuous  decline  of  food  prices  in  the  preceding  four  years.  Food  prices  in  2001  were  at  the  same  level  of  the  previous  year.  That  was  the  main  factor  for  stabilizing  the  price  level.  In  2002,  however,  grain  export  in  the  first  two  months  dropped  by  10.7  percent  while  grain  import  increased  by  79.1  percent  due  to  the  impact  of  China''s  accession  into  the  WTO.  Because  of  the  impact  by  imported  low-priced  grains  and  the  improvement  in  grain  production,  grain  prices  began  declining.  The  decline  during  the  January-April  period  was  1.5  percent  (consumer  prices  in  36  large  cities).  As  a  result  ,  food  prices  dropped  by  1.0  percent.  This  was  due  to  the  changes  in  the  price-stabilizing  factors.

      3.  The  price-declining  factors  increased  and  all  consumer  prices  declined.  Technological  advance  has  lowered  the  costs  of  cultural,  educational  and  communication  products  and  forced  down  their  prices.  Sustained  market  oversupply  deepened  the  declining  range  of  the  prices  of  industrial  and  consumer  products.  After  the  WTO  accession,  the  impact  of  imported  products  on  the  domestic  market  also  restrained  the  prices.

      4.  The  rapid  growth  of  supply  restrained  a  rebound  in  the  prices  of  capital  goods.  Thanks  to  the  rapid  increase  in  fixed  asset  investment  and  industrial  production,  the  rising  demand  for  capital  goods  brought  the  prices  of  capital  goods  slightly  up.  As  a  result,  the  price  declining  range  is  small.  Beginning  from  February,  the  monthly  price  comparison  became  positive.  The  rising  market  demand  has  not  only  led  to  a  rapid  growth  of  the  supply  of  domestic  capital  goods  but  also  the  entry  of  the  imported  low-priced  products  into  the  domestic  market.

      (3)  Prices  for  the  whole  year  will  remain  at  low  levels.

      The  above  analysis  indicates  that  from  January  to  May,  the  price-declining  pressure  surpassed  the  price-pulling  force.  The  result  was  that  the  prices  posted  a  negative  growth.  As  to  the  price  prospect  for  the  whole  year,  the  price-pulling  factors  include  the  central  government  policy  to  continue  expanding  government  direct  investment  through  the  issuing  of  treasury  bonds,  the  picking  up  of  the  world  economy  and  the  stabilization  of  the  prices  of  the  basic  and  raw  materials  on  the  international  market.  At  present,  the  prices  of  copper,  aluminum  and  steel  are  slightly  higher,  while  the  prices  of  petroleum  and  finished  products  are  stable.  The  rebound  of  the  prices  of  capital  goods  is  stronger  than  the  general  price  level  and  will  play  a  positive  role  in  pulling  up  the  prices.  The  basic  situation  of  structural  overcapacity  and  the  imbalance  between  domestic  demand  and  supply  will  not  change  fundamentally.  As  there  are  lots  of  factors  at  both  the  demand  and  supply  ends  that  are  unfavorable  for  price  stability,  the  pressure  for  price  declines  is  still  great.  In  addition,  China  has  begun  fulfilling  its  WTO  commitments  as  from  2002.  With  lower  import  duties  and  increased  tariff  quotas,  the  prices  of  imported  products  on  domestic  market  are  bound  to  fall.  This  will  intensify  the  competition  between  imported  products  and  domestically  produced  products,  and  force  down  the  prices  of  domestic  products.  We  expect  that  throughout  the  first  half  of  the  year,  the  level  of  prices  will  continue  the  sliding  trend  at  the  end  of  last  year.  In  the  second  half  of  the  year,  the  level  of  prices  is  likely  to  pick  up  somewhat  as  a  result  of  the  gradual  implementation  of  the  macro  regulatory  policies  and  the  gradual  improvement  of  the  world  economic  situation.  For  the  whole  year,  the  price  trend  of  the  first  half  will  be  declining  while  that  of  the  second  half  will  be  rising.  The  general  level  of  prices  for  the  whole  year  will  be  lower  than  that  of  last  year.  Of  course,  a  possible  negative  growth  cannot  be  ruled  out.

    II.  Root  Causes  of  Continuous  Price  Decline

      (1)  Serious  overcapacity  is  the  basic  cause  of  continuous  price  decline.

      The  general  price  level  is  a  result  of  the  interaction  between  the  general  supply  and  the  general  demand  of  the  national  economy.  Therefore,  the  continuous  declining  of  prices  and  even  a  negative  growth  undoubtedly  are  first  and  foremost  a  demonstration  of  the  imbalance  in  the  general  supply-demand  relationship,  or  more  Accurately,  a  result  of  continuous  general  oversupply.  But  this  is  not  the  whole  story.  A  more  important  question  is  what  has  caused  the  general  supply-demand  imbalance.  Is  it  because  the  general  demand  has  not  increased  fast  enough,  or  is  it  because  there  has  been  a  structural  overcapacity  at  the  supply  end  in  relation  to  the  structure  and  scale  of  the  general  social  demand?  Or  if  it  is  because  of  the  existence  of  both  factors,  which  factor  is  more  important?  Straightening  this  issue  out  is  very  important  for  understanding  what  is  the  essence  of  the  continuous  decline  of  China''s  price  level  and  what  policy  options  should  be  adopted.

      Through  the  analysis  of  the  performance  of  the  Chinese  economy  in  recent  years  and  at  the  present  time,  our  basic  view  is  that  the  continuous  decline  and  even  a  negative  growth  of  the  general  price  level,  which  arose  from  a  general  supply-demand  imbalance  of  the  national  economy,  are  related  to  both  the  demand  end  and  the  supply  end.  But  the  main  cause  or  the  main  aspect  of  the  contradiction  is  at  the  supply  end.  This  is  because  judging  from  the  growth  changes  of  all  categories  in  recent  years  and  at  the  present  time,  we  find  it  hard  to  come  to  a  conclusion  that  the  general  demand  has  continued  to  be  inadequate  or  that  there  exists  a  visible  inadequacy  of  the  general  demand.  As  indicated  in  Table  2,  the  growth  range  of  nationwide  fixed  asset  investment  has  been  at  a  basically  normal  level  in  recent  years,  except  in  1999  when  the  growth  range  was  markedly  lower.  In  the  January-May  period  of  2002,  the  investment  growth  rate  (state-owned  and  other  economies)  was  more  than  25.9  percent.  The  growth  of  export  demand  was  tangibly  lower  in  1998  and  1999  due  to  the  impact  of  the  Asian  financial  crisis.  But  it  picked  up  later  on.  In  the  first  five  months  of  this  year,  export  growth  was  13.2  percent.  In  particular,  export  growth  in  May  was  18  percent  higher  than  that  in  the  same  period  of  last  year.  In  the  area  of  personal  consumption,  the  general  growth  of  retail  commodities  indicated  that  personal  consumption  has  been  basically  normal.  There  has  been  no  sign  of  visible  declines.

    Table  2  Demand  Growth  Since  1998  (%)
      1998  1999  2000  2001  Jan-May,  2002(state-owned  &  others)  
    Fixed  asset  investment  13.9  5.1  10.3  12.1  25.9  
    Of  which:  Renovation  &  transformation  investment  15.2  -0.7  13.9  15.3  17.6  
    Real  estate  investment  13.7  13.5  21.5  25.3  36.7  
    Total  export  value  0.5  6.1  27.8  6.8  13.2  
    Total  commodity  retail  6.8  6.8  9.7  10.1  9.3  

    Note:  The  figures  of  fixed  asset  investment  from  1998  to  2001  were  the  growth  of  the  whole  society,  while  those  of  January-May  of  2002  were  the  growth  of  the  state-owned  and  other  economies.

      Why  have  the  prices  posted  continuous  decline  and  even  negative  growth  when  the  growth  of  the  general  demand  was  not  low?  The  reason  can  only  be  that  while  the  demand  growth  was  normal,  the  overcapacity  at  the  supply  end  was  more  serious.  In  particular,  with  the  development  of  the  Chinese  economy,  the  increase  in  personal  income  and  the  changes  in  consumption  structure,  there  have  been  serious  oversupply  and  overcapacity  in  relation  to  the  social  demand  for  ordinary  agricultural  products  and  processed  products.

      1.  In  agriculture,  the  reduction  of  grain  output  for  three  consecutive  years  and  the  structural  adjustment  of  grain  production  have  somewhat  eased  grain  oversupply.  As  a  result,  grain  prices  stopped  declining  and  began  picking  up  in  2001.  But  in  early  2002,  grain  stock  reached  a  record  high  instead  of  declining.  Added  with  the  impact  of  the  imported  low-priced  grain,  grain  price  began  sliding  down.  In  the  short  term,  grain  oversupply  is  hard  to  change,  which  will  restrain  the  level  of  food  prices.

      2.  In  industry,  the  gross  overcapacity  arising  from  years  of  overlapped  construction  projects  is  hard  to  shrink  within  a  short  period  of  time.  The  processing  and  manufacturing  industries  are  in  a  transitional  period  of  industrial  upgrading  and  consumption  structural  changes.  The  overcapacity,  coupled  with  product  structure  similarity,  has  aggravated  market  oversupply.  The  Market  Bureau  of  the  State  Economic  and  Trade  Commission  and  the  China  National  Commercial  Information  Center  conducted  an  investigation  and  analyzed  the  supply  and  demand  situation  of  the  main  commodities  on  the  commodity  market  across  the  country  in  the  first  half  of  2002.  The  results  of  the  investigation  indicated  that  of  the  600  varieties  of  main  commodities  investigated,  82  varieties  reported  a  basic  supply-demand  balance,  accounting  for  13.7  percent  of  all  the  commodities  investigated.  This  proportion  was  3.4  percentage  points  lower  than  that  in  the  second  half  of  2001.  Another  518  varieties  reported  oversupply,  accounting  for  86.7  percent  of  all  the  commodities  investigated.  This  rate  was  3.4  percentage  points  higher  than  that  in  the  second  half  of  2001.  No  commodity  reported  over-demand.  In  a  buyer''s  market,  the  price  decline  arising  from  oversupply  and  market  competition  is  an  inevitable  result  of  the  survival  of  the  fittest  and  economic  restructuring.

      Therefore,  the  main  or  basic  cause  of  the  ongoing  decline  of  the  general  price  level  is  that  there  has  been  a  serious  overcapacity  at  the  supply  end.  It  is  not  because  of  a  slow  growth  of  the  general  demand  or  a  serious  inadequacy  of  the  general  demand.  This  understanding  is  very  important  for  correctly  controlling  the  basic  orientation  of  China''s  macroeconomic  policy  at  the  present  stage.

      First,  removing  all  system  and  policy  obstacles  unfavorable  for  structural  adjustment  and  accelerating  the  upgrading  and  transformation  of  the  economic  structure  are  fundamental  policy  for  overcoming  the  prolonged  decline  of  prices  and  ensuring  a  sustainable  and  healthy  economic  development.  Of  course,  the  decline  of  the  price  level  arising  from  lower  cost  and  fierce  competition  is  something  inevitable.  Enhanced  productivity  and  survival  through  competition  can  promote  the  upgrading  of  products  and  the  rationalization  of  production  structure.  When  market  efficiency  is  high,  the  price  rise  arising  from  the  introduction  of  new  products  will  offset  the  price  decline  of  old  products  and  stabilize  the  general  price  level.  But  in  China,  the  market  lacks  an  environment  for  fair  competition  due  to  institutional  factors  and  therefore  lacks  efficiency.  One  factor  is  that  the  state-owned  enterprises  noted  for  outdated  products  are  ignoring  their  efficiency  and  trying  hard  to  acquire  a  certain  market  share  through  price  cuts  so  as  to  justify  their  existence.  This  has  made  it  impossible  for  the  outdated  production  capacities  to  quit  in  a  timely  manner  and  for  the  competition  to  ensure  the  survival  of  the  fittest.  The  other  factor  is  that  some  small  and  medium-sized  enterprises  reduced  their  production  inputs  in  violation  of  laws  and  regulations,  such  as  lower  product  quality,  inadequate  inputs  in  production  safety  (especially  in  the  coal  mining  sector)  and  failure  to  offer  medical,  retirement  and  unemployment  insurances  for  their  employees,  so  as  to  reduce  production  cost  and  seize  the  market  with  relatively  low  prices.  The  result  is  that  structural  adjustment  and  continuous  price  decline  are  prolonged.

      Second,  in  a  situation  where  the  structural  contradictions  are  unlikely  to  be  fundamentally  solved  within  a  short  time,  a  policy  to  expand  demand  is  necessary  for  maintaining  economic  and  social  stability.  But  the  policy  should  not  jeopardize  the  environment  for  structural  adjustment  and  should  be  consistent  with  the  tasks  and  requirements  of  structural  adjustment.  In  other  words,  the  policy  must  help  promote  structural  adjustment,  instead  of  forming  new  structural  contradictions.  For  instance,  the  continuous  decline  of  prices  is  both  an  objective  reflection  of  the  supply-demand  relationship  arising  from  the  structural  contradiction  of  supply  and  a  market  condition  for  a  smooth  adjustment  of  the  economic  structure  and  a  healthy  development  of  the  economy.  If  demand  expansion  is  overemphasized  just  to  alleviate  the  difficulties  of  the  enterprises  and  ensure  a  market  demand  for  the  products  that  ought  to  be  eliminated,  it  will  ease  the  pressure  for  the  enterprises  to  carry  out  structural  adjustment  and  prolong  the  process  of  structural  adjustment.  Again,  the  fiscal  policies  adopted  to  spur  domestic  demand  should  be  implemented  in  a  way  that  helps  the  enterprises  to  carry  out  technical  innovation  of  their  equipment,  develop  new  products  and  enter  into  new  areas  of  business,  and  not  the  opposite.

      (2)  The  structural  contradiction  at  the  demand  end  also  restrained  the  expansion  of  general  demand  and  the  picking  up  of  prices.

      While  we  know  that  the  structural  contradiction  at  the  supply  end  is  the  main  factor  restraining  the  pick  up  of  prices,  we  should  also  realize  that  the  relatively  fast  growth  of  the  general  demand,  especially  the  domestic  investment  demand  and  consumption  demand,  is  to  a  very  large  extent  a  result  of  the  regulation  by  the  state''s  macro  policies.  A  further  analysis  reveals  that  at  the  demand  end,  there  are  also  some  structural  constraints  that  impede  both  the  further  expansion  of  demand,  especially  the  final  consumption  demand,  and  the  structural  adjustment  of  the  en

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